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Sistema de Justicia Penal – ¿Cómo funciona?

INTRODUCCIÓN

Los procedimientos de la justicia penal son complejos, y a menudo pueden resultar confusos para las personas no familiarizadas con la ley penal.  Esta guía, que abarca desde el arresto hasta la sentencia y el glosario legal, está concebida para explicar y aclarar los procedimientos de la justicia penal en el Condado de Nueva York.

LA POLICÍA Y EL ARRESTO

¿Cuál es la función de la policía?

Además de garantizar la seguridad de la ciudadanía y usar los medios a su disposición para prevenir los delitos, la policía investiga delitos y arresta a individuos sospechosos de cometerlos.

¿Qué es un arresto legal?

La mayoría de las acciones penales comienzan cuando una persona es llevada bajo custodia policial.  Un arresto es legal cuando el oficial de policía tiene una causa probable para creer que la persona que está siendo arrestada ha cometido un delito en particular.

¿Qué pasa cuando alguien es arrestado?

Una vez que el acusado está en custodia, puede ser identificado por la víctima o por testigos y puede dar una declaración a la policía.  Siempre será sometido a un registro personal y los oficiales tienen derecho de confiscar cualquier contrabando o prueba encontrados durante esta revisión.  Las pruebas incluyen las ganancias del delito, cualquier herramienta usada para cometer el delito, ropa distintiva u otros artículos que ayuden a conectar al acusado con el delito, la víctima o la escena del delito.  El oficial de arresto toma los bienes confiscados para los cuales la División del Encargado de Pertenencias del NYPD emitirá los correspondientes comprobantes.

Una vez llevado a la comisaría, al acusado se le tomarán las impresiones digitales.  El oficial de arresto también prepara en esta oportunidad el informe del arresto, el informe de demanda y otros formularios policiales

En algunos delitos menos graves, el oficial de arresto puede darle al acusado un Documento Citatorio (DAT).  El DAT libera al acusado de la custodia antes de la lectura de cargos y lo obliga a presentarse para la lectura de cargos en una fecha especificada.  Si el acusado no responde a los criterios para que se le otorgue el documento citatorio, será llevado de la comisaría al Registro Central para continuar con el proceso. Mientras tanto, un Subfiscal habla sobre el caso con el oficial de policía encargado del arresto.
 

¿Qué tipos de cargos hay en Nueva York?

En Nueva York hay tres clases importantes de delitos por los cuales puede ser procesada una persona. Hay transgresiones, delitos menores y delitos mayores.  Algunos delitos están definidos en la Legislación Penal del Estado de Nueva York y otros pueden encontrarse en leyes como la Ley de Vehículos y Tránsito o en ordenanzas locales como el Código Administrativo de la Ciudad de Nueva York.

Una transgresión es una infracción que conlleva las sanciones más leves, y no está definida como un delito.  La duración máxima del encarcelamiento es de 15 días. Ejemplos de transgresiones son, entre otras, la posesión ilegal de marihuana, beber alcohol en público, acoso y desorden público.

Un delito menor es el menos grave de los delitos.  Es más grave que una transgresión.  Los delitos menores se dividen en dos clases: "A" y "B."  La duración máxima del encarcelamiento es de un año en una cárcel del condado para un delito menor clase “A” y tres meses de cárcel para un delito menor de clase "B".  Ejemplos de delitos menores son los robos en tiendas, ingreso ilegal a un edificio y saltar por sobre un torniquete de entrada.

Un delito mayor es el delito más grave.  Los delitos mayores son delitos a los cuales se les puede imponer más de un año de prisión.  Los delitos mayores se dividen en cinco clases: que van de “A” a “E.” El delito mayor “A” es el más grave y el "E" el menos grave.  Ejemplos de delitos mayores son el robo, robo con allanamiento, grandes hurtos, venta de narcóticos y el asesinato.
 

LA FISCALÍA

¿Cuál es la función del Fiscal?

La Fiscalía representa al Pueblo del Estado de Nueva York en la presentación de cargos contra un sospechoso en un tribunal judicial.  La Fiscalía del Condado de Nueva York tiene la responsabilidad y autoridad de investigar y procesar delitos en el municipio de Manhattan. Cyrus R. Vance, Jr., que fue electo por los residentes de Manhattan, es el Fiscal del Distrito.  Los aproximadamente 550 abogados que trabajan en su oficina son llamados Subfiscales (ADA).

¿Qué hace la Fiscalía  cuando alguien es arrestado?

En la mayoría de los casos, un Subfiscal de la Sala de Querellas (ECAB)revisa los hechos con el oficial encargado del arresto y a veces con el querellante u otros testigos.  El Subfiscal determina si la prueba es suficiente para respaldar los cargos presentados originalmente por la policía, determina los cargos finales y redacta la querella bajo la cual el acusado será procesado.  La querella debe alegar los hechos que proporcionen una causa razonable para creer que la persona acusada cometió infracciones específicas.  En algunas instancias, después de evaluar las pruebas, la Fiscalía declinará procesarel caso.  Un caso está listo para la lectura de cargoscuando la querella ha sido presentada, el acusado ha sido entrevistado por  el abogado, y el informe de antecedentes penales del acusado está disponible.
 

TRIBUNAL PENAL DE LA CIUDAD DE NUEVA YORK

¿Cuál es la función de los tribunales?

Los tribunales están encargados de asegurar la justa aplicación de la ley. Los jueces presiden todos los procedimientos legales de los tribunales.

La lectura de cargos de casi todos los casos de Manhattan—delitos mayores, delitos menores y transgresiones—se realiza en el Tribunal Penal de la Ciudad de Nueva York.  Las salas para la lectura de cargosmantienen personal en el Tribunal Penallos siete días de la semana, los 365 del año, de día y de noche. Aparte de la lectura de cargos, el Tribunal Penal sólo se hace cargo de delitos menores y transgresiones.  El Tribunal Supremo del Estado de Nueva Yorkmaneja los casos de delitos mayores después de la acusación formal.  (Nota: en el Estado de Nueva York, el más alto tribunal de apelación es el Tribunal de Apelaciones, y no, como se podría esperar por su nombre, el Tribunal Supremo).

¿Qué es la lectura de cargos?

En la Ciudad de Nueva York, los acusados habitualmente son llevados ante un juez del Tribunal Penal de la Ciudad de Nueva York para la lectura de cargos dentro de las 24 horas de producido el arresto.  Una vez que el caso ha sido registrado por el Tribunal y la querella y el informe de antecedentes penales del acusado están listos, el acusado es presentado ante el Tribunal Penal para la lectura de cargos.

En el procedimiento de lectura de cargos en el Tribunal Penal, al acusado se le informan los cargos que se le imputan y se determina una fianza.   También al acusado se le dan varias notificaciones, incluyendo: si el caso va a ser considerado por un Gran Jurado; si él hizo declaraciones a la policía, y si hubo una identificación por parte de los testigos.  Si el acusado no puede costearse un abogado o conseguir uno a tiempo, antes de la lectura de cargos se nombra uno.

Si el cargo para el acusado es una transgresión o un delito menor, puede declararse culpable en el acto de lectura de cargos.  En algunos casos, al acusado de un delito mayor se le ofrece una declaración de un delito menor en la lectura de cargos.  Muchos acusados se declaran culpables en los actos de lectura de cargos, aunque las declaraciones de culpabilidad pueden darse en las etapas posteriores del caso. El acusado puede declararse culpable de todos los cargos de la demanda, o de menos cargos, o de un cargo menor cuando se lo ofrece el Subfiscal.  Si el acusado se declara culpable, el juez dicta la sentencia.  En el caso de un delito mayor, donde no hay un ofrecimiento de delito menor, al acusado no se le pide que presente una declaración en la lectura de cargos en el Tribunal Penal.

¿Qué es la fianza y cómo se fija?

La fianza es una garantía, que puede ser en efectivo o en bonos, y debe ser pagada por el acusado para asegurar que él o ella vuelva al tribunal en una próxima fecha.  Si es adecuado, el Subfiscal en la Sala de Lectura de Cargospedirá que se fije la fianza y dará las razones para las condiciones requeridas de la fianza. Una vez que el abogado de la defensa responde, el tribunal fijará el importe de la fianza.  Si el acusado, o alguien que actúe en su nombre, paga el importe requerido de la fianza, en efectivo o en bonos, será liberado.  Un acusado también puede obtener la libertad bajo palabra ("ROR" por sus siglas en inglés)si el tribunal entiende que la fianza es innecesaria.  Si el caso es particularmente grave, el tribunal puede reencarcelaral acusado, que queda detenido bajo custodia sin fianza.

¿Qué pasa en un caso de delito menor o transgresión después de la lectura de cargos?

Si el acusado no se declara culpable, la lectura de cargos en los casos de delitos menores o transgresiones es aplazada en las salas calendarios[NYCDA1] del Tribunal Penal.  Si se fija una fianza y el acusado no puede pagarla, el Departamento Correccional de la Ciudad de Nueva York lo detiene en la cárcel hasta que el tribunal fije nueva fecha. Los acusados liberados bajo palabra o que pagaron la fianza deben comparecer ante el tribunal en la fecha fijada.  Si un acusado no comparece, el juez emitirá una orden de arresto para el acusado.

Una vez formulados los cargos al acusado, su caso no va directamente al tribunal.  En primer lugar, deben considerarse varias cuestiones legales.  En la sala calendario, son consideradas las mociones legales y otros temas previos al juicio.

Los acusados pueden elegir declararse culpables en la sala calendario.

¿Qué pasa en un caso de delito grave después de la lectura de cargos?

A los culpables de delitos graves se les puede imponer más de un año de prisión.  En algunos pocos casos de delitos graves, pueden lograrse acuerdos de culpabilidad en la lectura de cargos en el Tribunal Penal.  En caso contrario, el juez que preside la lectura de cargos en el Tribunal penal aplazará el caso para la Sala F, acción pendiente de un Gran Jurado.  El caso permanecerá en la Sala F para todos los procedimientos previos a la acusación formal, si es adecuado, para una decisión final de delito menor.
 

EL GRAN JURADO

¿Qué es un Gran Jurado o Jurado Indagatorio?

De acuerdo con las leyes del Estado de Nueva York, salvo que el acusado consienta, todos los casos de delitos mayores deben ser presentados ante el Gran Jurado (o Jurado Indagatorio).  Cada Gran Jurado está facultado para conocer las pruebas presentadas por los fiscales acusadores y tomar varias medidas respecto a las pruebas y los cargos legales que debe considerar.  El Gran Jurado puede también realizar investigaciones independientes.  Los Grandes Jurados actúan durante un mes aproximadamente.  Cada Gran Jurado está integrado por 23 ciudadanos que toman conocimiento y examinan las pruebas relacionadas con las infracciones y toman medidas en base a tales pruebas.

¿Qué puede hacer un Gran Jurado?

El Gran Jurado puede votar una acusación formal(una declaración escrita en la que se acusa a un individuo la comisión de un delito grave), instruir la presentación de información por parte del fiscal acusador (que contiene cargos de delitos no mayores), instruir el retiro de un caso al Tribunal de Familia o emitir un informe.  Para las tres primeras acciones, el Gran Jurado debe determinar si la prueba es legalmente suficiente y si proporciona una causa razonable como para creer que el acusado ha cometido el delito.  De lo contrario, el Gran Jurado desestima el asunto.  Si el Gran Jurado vota una acusación formal, el caso se aplaza para la Sala de Lectura de Cargos del Tribunal Penal.

¿Están abiertos al público los procedimientos del Gran Jurado?

No. Los procedimientos del Gran Jurado son secretos y sólo pueden estar presentes las personas autorizadas específicamente.  Además del Subfiscal y los miembros del Gran Jurado hay un taquígrafoy un Guardián del Gran Jurado, quien supervisa aspectos administrativos de los procedimientos.  El Subfiscal es el asesor legal del Gran Jurado y examina a todos los testigos que testifican ante él, incluyendo a los testigos del acusado y de la defensa.  Por lo menos 16 miembros del Gran Jurado deben estar presentes para que el Gran Jurado se constituya con el fin de conocer las pruebas y tomar medidas.  Asimismo, por lo menos 12 de los miembros que han tomado conocimiento de las pruebas deben estar de acuerdo antes de tomar alguna medida afirmativa.
 

TRIBUNAL SUPREMO DEL ESTADO DE NUEVA YORK

¿Qué pasa después de que el Gran Jurado vota una acusación formal?

Una vez que al acusadose le comunica un cargo formal de delito mayor y se presenta la acusación, al acusado se le leen los cargos de la acusación formal en el Tribunal Supremo. El Tribunal Supremodeja de tener jurisdicción sobre el acusado cuando se presenta la acusación formal.

En la lectura de cargos en el Tribunal Supremo, el fiscal acusador le da al acusado una copia de la acusación formal y el Formulario de Divulgación Voluntaria, que incluye información sobre el caso, como la fecha, la hora y el lugar del delito y del arresto.  Al acusado también se le informa el contenido de sus declaraciones y de su identificación.  El acusado presenta entonces una declaración de culpabilidad o no culpabilidad en respuesta a la acusación formal.  La fianza puede ser revisada y pueden fijarse condiciones diferentes.

¿Puede un acusado declararse culpable de un cargo de delito mayor en el Tribunal Supremo?

Sí. La mayoría de los casos no van a juicio.  El acusado puede declararse culpable de  todos los cargos de la acusación formal, o de menos cargos o cargos inferiores ofrecidos por el Subfiscal.  Salvo que se negocie una sentencia como parte de un acuerdo declaratorio, el juez determinará la sentencia del acusado en base a los hechos del caso, el informe de antecedentes delictivos del acusado, y las leyes aplicables a las sentencias admisibles.

¿Qué pasa si el acusado se declara no culpable en la lectura de cargos en el Tribunal Supremo?

Después del voto de acusación formal por parte del Gran Juradoy de la lectura de cargos al acusado en el Tribunal Supremo, su caso no va directamente al tribunal.  En cambio, el caso es aplazado para una Sala Calendario del Tribunal Supremo.  En la Sala Calendario del Tribunal Supremo, los abogados presentan mociones para tratar varios asuntos legales y los acusados pueden declararse culpables.

Antes del juicio en el Tribunal Penal y en el Tribunal Supremo, pueden tener lugar numerosas mociones legales y audiencias judiciales, algunas de las cuales se describen más abajo.

  • Descubrimiento u obtención de información y pruebas: Antes del juicio, el acusado presenta mociones al tribunal para obtener información y documentos y para examinar las pruebas materiales.  El acusado tiene derecho a una copia de su declaración y, si corresponde, a aquellas de los coacusados que son juzgados en conjunto.  Esto incluye todas las declaraciones presentadas ante el Gran Jurado.  También pueden presentarse fotografías, planos, informes científicos o pruebas confiscadas al acusado.
  • Mociones de Desestimación: El acusado puede peticionar para que se desestime la demanda o la acusación formal por considerarlas técnicamente defectuosas, por no estar respaldadas por pruebas suficientes, en interés de la justicia, o porque se le ha denegado un juicio rápido.
  • Mociones para Suprimir Pruebas: Antes del juicio, el acusado puede peticionar que se prohíba la presentación de pruebas en el juicio en razón de que fueron obtenidas en forma ilegal o indebida. Las mociones de supresión buscan mayormente prohibir la presentación de identificaciones, pruebas confiscadas al acusado, y declaraciones del acusado.
  • Admisibilidad de Pruebas de Identificación: Las pruebas de identificación, por ejemplo, las ruedas de identificación de sospechosos, se examinan durante una audiencia de Wade.  Lo que se pone en cuestión es si la conducta de la policía durante el procedimiento de identificación fue la apropiada.  Si el juez encuentra que la policía actuó incorrectamente, puede decidir si los "fundamentos independientes" del testigo para la identificación son suficientemente sólidos como para sustentar la incorrección policial.  Si los fundamentos independientes para la identificación son débiles o inexistentes, al testigo no se le permite identificar al acusado en el juicio.
  • Admisibilidad de las Declaraciones del Acusado: Las pruebas declarativas o de admisión se litigan en una audiencia Huntley.  Los temas incluidos son determinar si al acusado se le han hecho conocer los derechos Miranda, si esos derechos estaban completos y si su decisión de confesar a la policía era consciente, racional y voluntaria.
  • Admisibilidad de Pruebas Materiales Confiscadas al Acusado: La admisibilidad de las pruebas materiales confiscadas al acusado se litigan en la audiencia Mapp.  La cuestión principal es determinar si ciertas pruebas materiales confiscadas al acusado pueden presentarse en el juicio.  Los temas incluyen la causa probable de un oficial para arrestar al acusado, la propiedad de la detención o del registro del acusado, y los detalles pertinentes  en torno a la confiscación de la prueba.
  • Sandoval: La moción Sandoval se presenta justo antes de que comience el juicio.  En tal moción, el acusado busca impedir que el Subfiscal lo contrainterrogue sobre cualquier condena o actos ilícitos que pudiera haber cometido en caso que el acusado opte por testificar en el juicio.

EL JUICIO

¿Qué es un juicio?

Un juicio penal es la presentación formal de pruebas ante un tribunal judicial o ante un jurado para determinar si el acusado es culpable, más allá de toda duda razonable, de los cargos penales presentados en su contra.  Los juicios pueden llevarse a cabo por delitos mayores, delitos menores, o transgresiones. Sin embargo, son relativamente pocos los casos de delitos menores o transgresiones que llegan a juicio.

¿Cómo se selecciona un jurado?

A la selección del jurado se la denomina Voir Dire.  En el Tribunal Penal se eligen 6 jurados y 1 ó 2 suplentes.  En el Tribunal Supremo 12 jurados y 2 a 4 suplentes.  Cuando los candidatos a miembros del jurado son llevados a la sala del tribunal, el juez explicará ciertos principios legales e interrogará a los probables miembros del jurado.  Luego el Subfiscal (ADA) interroga a los probables miembros del jurado.  Cuando el Subfiscal termina, le corresponde al abogado defensor hacer más preguntas.  Fuera del alcance del oído del jurado y siguiendo reglas establecidas, los abogados eximirán a los miembros del jurado que ellos consideran que no deben participar en el caso.  Los restantes miembros del jurado prestan juramento.  El proceso continúa hasta que se termina de elegir a todos los miembros del jurado y a los suplentes.

¿Qué es el "Rosario material"?

El Rosario material incluye todas las declaraciones registradas anteriormente de un testigo que testificará en el juicio.  Los formularios de la policía que resumen la declaración de un testigo, una declaración firmada por un testigo, y la documentación preparada por un oficial de policía que presenta testimonio, son ejemplos de Rosario material.  El Rosario material debe ser entregado a la defensa antes de las declaraciones de apertura.

Después de la selección del jurado, ¿cómo procede el juicio?

  • Declaración de Apertura: Al comienzo del juicio, el Subfiscal hace una declaración de apertura.  Un abogado defensor puede hacer una declaración de apertura, pero no es obligatorio que la haga.  En la apertura, el abogado explica que afirma las pruebas que se mostrarán en el juicio.
  • Caso Directo: El caso directo presentado por la Fiscalía consta de la convocación de testigos y la presentación de objetos o registros materiales como parte de las pruebas.  El Subfiscal le hace preguntas a cada uno de los testigos.  El abogado defensor luego hace preguntas en contrainterrogatorio.  El Subfiscal puede hacer preguntas aclaratorias en un segundo interrogatorio directo.  Este proceso continúa hasta que hayan testificado todos los testigos de la acusación en el caso directo.  Al finalizar el caso directo el acusado puede peticionar que se desestimen ciertos cargos basándose en la teoría de que las pruebas del juicio son insuficientes para establecer el(los) delito(s) imputado(s).
  • Caso de la Defensa: El caso de la defensa puede requerir  muchos testigos, incluido el acusado, o puede que no haya ningún testigo.  Al acusado no se le exige que presente pruebas o que testifique en el juicio.  Si la defensa convoca testigos, el Subfiscal puede contrainterrogar a cada uno de estos testigos.
  • Refutación: La Fiscalía puede tener un caso de refutación, y si es así, el asesor legal de la defensa puede contrainterrogar a los testigos de refutación.
  • Conclusiones: La defensa es la primera en presentar sus conclusiones, o argumentos de cierre.  En sus conclusiones, la defensa habitualmente cuestiona la prueba presentada por el Subfiscal y generalmente trata de establecer que el caso no ha sido probado más allá de toda duda razonable.  Las conclusiones del fiscal explican las pruebas presentadas, rebaten los argumentos de la defensa poniéndolos en perspectiva y sostienen afirmativamente las razones de encontrar culpable al acusado más allá de toda duda razonable.
  • Instrucciones al Jurado: El Tribunal instruye luego al jurado sobre la ley y explica conceptos legales como la presunción de inocencia, la carga de la prueba y los elementos de cada delito imputado.  Después de las instrucciones del juez, al Subfiscal y al abogado de la defensa se les da la oportunidad de pedir instrucciones adicionales o de objetar las instrucciones legales ya dadas.
  • Deliberación: La deliberación del jurado comienza después de las instrucciones legales del juez y puede tener cualquier duración.  Durante la deliberación el jurado puede pedir la revisión de las pruebas presentadas en el juicio o que se le vuelvan a leer las instrucciones o los testimonios.  El jurado puede encontrar al acusado culpable, inocente o puede no llegar a un acuerdo común.  Un jurado que no puede llegar a un veredicto unánime se llama jurado en desacuerdo. Cuando hay un jurado en desacuerdo, el caso puede someterse a un segundo juicio.  Un veredicto de inocencia significa que el jurado llegó a la conclusión de que el caso no fue probado más allá de toda duda razonable; esto no siempre significa que el acusado sea inocente.

SENTENCIA

¿Qué tipos de sentencia pueden imponerse si se determina que una persona es culpable?

Después de que el jurado pronuncia un veredicto de culpable o después de que el acusado se declara culpable, el acusado será sentenciado.  Un juez puede sentenciar a un acusado a un plazo de encarcelamiento, un plazo de libertad condicional, una liberación condicional, una liberación incondicional o imponer una multa.  La sentencia se rige por ley escrita que indica los delitos de encarcelamiento obligatorio y los máximos y mínimos permisibles para cada clase de delito.  Para determinar la sentencia dentro de los alcances permitidos por la ley, el juez examina el delito, la participación del acusado y sus antecedentes penales.

La libertad condicional puede concederse cuando el encarcelamiento no se considera necesario para la protección de la sociedad.  El tribunal puede decidir que la libertad condicional puede proporcionarle al acusado la capacitación, orientación o asistencia necesarias y puede agregar condiciones a la sentencia de libertad condicional para reflejar esas necesidades.

La liberación condicional se impone cuando el tribunal cree que ni el encarcelamiento ni la libertad a prueba son apropiados.  El tribunal puede exigirle al acusado que se encamine por una vida respetuosa de la ley, que participe en un programa específico o que evite a ciertas personas.  Una sentencia de liberación incondicional se impone cuando el juez no cree que sería útil imponer condiciones al acusado.  También puede imponerse una multa además de los otros tipos de sentencias, o puede ser la única sentencia impuesta.